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Sylvia Méndez: la primera Mexicana en una escuela blanca

Sylvia Méndez: la primera Mexicana en una escuela blanca
July 02
00:00 2020

FAYETTEVILLE— En marzo la universidad de Arkansas invitó a una latina no bien conocida pero quién fue responsable por la integración de latinos en las escuelas blancas en California. Sylvia Méndez era la niña del caso Méndez v. Westminster en 1947 en el sur de California.

“Este caso comenzó en 1943 cuando mi papá, que tenía una cantina en Santa Ana, [nos mudó] a Westminster para cuidar un rancho”, explicó Méndez. “Porque en ese tiempo era cuando la guerra (segunda guerra mundial) había comenzado y los Japoneses en Westminster los habían puesto en campos de internamiento”.

El papá de Méndez, Gonzalo Méndez, siempre había querido ser dueño de un rancho no solo trabajador de campo, así que Gonzalo tomó la oportunidad. La familia también invitó al tío, la tía y primos de Sylvia porque ellos tenian experiencia trabajando en un rancho.

“Cuando llegamos [mi papá] le dijo a mi tía, ‘llevalos a la escuela’ y la escuela estaba allí cerca al rancho”, dijo Méndez. “Ella juntó a sus hijos, Alice y Virginia, y llevó Gonzalo, mi hermano, y a mi a la escuela. Cuando llegamos a la escuela le dijo [una] mujer a mi tía, ‘porque no dices que son Bélgicas, y dejamos a tus niños aquí, pero los hijos de tu hermano tienen que ir a la escuela Mexicana porque no permitimos Mexicanos aquí’”.

La tía de Méndez tomó la decisión de irse con los niños. Ella no quería dejar sus hijos en la escuela si sus sobrinos no podían quedarse también. Al regresar al rancho la tía de Méndez le explicó lo que había ocurrido a Gonzalo, Gonzalo habló con el director de la escuela y hasta el consejero escolar del condado de Orange pero ninguno querían permitir entrada a la escuela para los hijos de Gonzalo. Cuando Gonzalo escuchó de un abogado en Riverside que había peleado un caso en que no dejaban a los niños Mexicanos entrar a un parque, tal cual había ganado, Gonzalo y su esposa decidieron ir a buscar ayuda legal mientras todavía tenían fondos del rancho.

“Se fueron y encontraron otras familias”, dijo Méndez. “Fue William Guzman, Frank Palomino, Tomás Estrada y Lorenzo Ramírez y todos se juntaron y fueron al corte de Los Ángeles. Era la primera vez que un juez dijo que ‘separado no es igual’.

Esa frase “separado no es igual” viene del argumento de “separado es igual” en que la gente blanca tenían acceso a diferentes recursos, tal cuales eran mejores que los recursos disponible a otras razas. La frase también fue usada en la decisión en el caso de Brown v. Board of Education que integró a los Negros a las escuelas blancas siete años después.

El consejo escolar decidió pelear y apeló la decisión de Méndez v Westminster. Afortunadamente la decisión no cambió y Mexicanos fueron permitidos en las escuelas blancas.

“Nadie sabe de lo que pasó en California”, dijo Méndez. “ [Porque] la integración ocurrió tan pacíficamente”.

Siete años después con el decisión de Brown v. Board of Education hubo no solo tensión pero amenazas contra las vidas de jóvenes Negros que se integraron en las escuelas blancas. Hubo programas para asegurar que esta integración fuera actualizada en el sur porque había una historia larga de segregación que no solo era en las escuelas pero en las vecindades y distritos que estaban segregados.

En Little Rock, Arkansas la guardia nacional tuvo que escoltar a nueve estudiantes para que pudieran asistir clases en la escuela después de que el gobernador personalmente intentó evitar integración en el estado.

Un arugmento que se mencionó durante la discusión que siguió fue que las personas Negras y las personas de color estaban mejor segregadas. El argumento es que los jóvenes recibieron una educación que les fue mejor atendida porque su propia raza les enseñaba pero Méndez dio un ejemplo del distinto tratamiento que recibía los alumnos de la escuela Mexicana.

“[La escuela] estaba rodeado por una granja lechera y para mantener a las vacas en su lugar, tenía una cerca de alambre y esa cerca de alambre fue electrocutada”, explicó Méndez. “Un día … esta chica lanza una pelota y corre para atrapar la pelota y cuando va a agarrarla, agarra la cerca … Una vez que la agarró, no pudo soltarla”.

Los alumnos de la escuela Mexicana no tuvieron la misma seguridad ni recursos disponibles que los alumnos de la escuela blanca. Hasta el tipo de educación que recibierón era distinto.

“No estaban tratando de enseñarnos como ser académicos”, dijo Méndez. “Estaban tratando de enseñarnos cómo ser sirvientas”.

La escuela Mexicana dejaba ir a los niños irse temprano para que trabajaran en los campos. Méndez explicó que los maestros de las escuelas Mexicanas por la mayoridad solo eligierón ser instructores allí porque en las escuelas blancas los maestros no fueron permitidos casarse.

Como niña Méndez no entendió la importancia de su caso en las leyes de los Estados Unidos.

“Éramos niños, siempre jugábamos juntos, nunca nos dimos cuenta de qué luchaban nuestros padres”, explicó Méndez. “Todos los días yo estuve en la corte, sentada en la primera silla, pensando, mis papás están peleando para que pueda ir a la escuela que tiene el patio de la escuela”.

Méndez empezó a viajar por los EE.UU. para educar el público sobre la batalla que luchó su familia. Méndez, una enfermera, hizo una promesa a su madre, Felicitas Méndez, antes de su muerte en 1998. Ella se iba asegurar de que el caso fuera bien conocido y que la gente se informara que la integración en los EE. UU. empezó con una Mexicana.

Méndez explicó que su caso y su familia recibio apoyo de varias organizaciones como el NAACP (Asociación nacional para el avanza de personas de color), Congreso judío mundial, Unión Americana de Libertades Civiles y los Japones-Americanos. Este apoyo y la fortaleza de Gonzalo Méndez y los otros padres involucrados en el caso es lo que hizo esta victoria posible.

“Cuando luchas por una buena causa, la gente se unirá a ti”, afirmó Méndez.

Alden Cruz
acruz@nwadg.com

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